Se establece un centro de investigación para delfines blancos chinos raros

Un raro delfín blanco chino se zambulle en las aguas alrededor de Hong Kong visto en un viaje en barco de concienciación sobre delfines el 18 de agosto de 2001. AFP FOTO DE ARCHIVO

BEIJING - El aumento de la conciencia sobre los problemas ambientales y la protección de la biodiversidad ha ayudado a restaurar la cantidad de delfines blancos chinos en la bahía de Sanniang.



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La playa, el mar y el espléndido sol pueden hacer que la bahía de Qinzhou, región autónoma de Guangxi Zhuang, en el sur de China, parezca nada más que un típico centro turístico costero, pero Sanniang, en cierto modo, siempre ha trascendido a sus contrapartes al ser un hogar natural Delfín blanco chino, cuya importancia se ha considerado durante mucho tiempo a la par del panda gigante.



Se dice que los antepasados ​​del delfín blanco se remontan a aproximadamente 10 millones de años. Una parte de la población ancestral partió de Australia hace aproximadamente 8 millones de años y se dirigió al noroeste hacia el archipiélago de la Sonda de Indonesia, antes de continuar hacia el Mar de China Meridional.

La evolución a largo plazo ha otorgado a los delfines blancos de la bahía de Sanniang características físicas y genes únicos.



Su edad puede estar determinada por el color de su piel, que continúa cambiando a medida que envejecen.

Mientras que las crías de delfines suelen ser de color gris oscuro, los delfines jóvenes se vuelven de un tono gris más claro y desarrollan manchas blancas. Los adultos de la especie adquieren un tono blanquecino, mientras que los miembros ancianos de la especie se vuelven blancos como la nieve.

Los delfines blancos son una especie insignia (en el océano), y si los protegemos, estamos prácticamente protegiendo a decenas de miles de otras criaturas en el área, dice el profesor de la Universidad de Pekín Pan Wenshi.



Pan lleva mucho tiempo comprometido con los estudios de biociencia y desempeñó un papel importante en la protección del panda gigante y el langur de cabeza blanca, uno de los primates más raros del mundo. Su trabajo le ha valido premios tanto en el país como en el extranjero, incluido el Premio J. Paul Getty al Liderazgo en Conservación del Fondo Mundial para la Naturaleza.

Pan se enteró de la población de mamíferos marinos de la bahía de Sanniang después de asistir a un seminario sobre ellos en Guangxi en 2004.

Las opiniones de los expertos variaron a la hora de estimar el número de delfines blancos en la zona, recuerda Pan, de 81 años.

Algunos dijeron que había 200 de los mamíferos en el área de la bahía de Sanniang, mientras que otros estimaron la cifra en más de 1,000.

Solo pude ver a los que tenían entre 9 y 11 años con mis propios ojos en ese momento, dice Pan.

Esta inconsistencia - y un encuentro infantil con los mamíferos que le cambió la vida impulsó a Pan a establecerse en el área de la bahía y estudiar a los delfines con más detalle.

Un verano, cuando tenía 10 años, mientras nadaba frente a la costa de Shantou, provincia de Guangdong, Pan se ahogó.

Al borde de la muerte, fue rescatado repentinamente por dos delfines que mantuvieron la cabeza de Pan por encima del agua mientras lo llevaban de regreso a la orilla.

A medida que maduraban sus habilidades acuáticas, Pan continuó nadando en el mar, donde a menudo encontraba un delfín blanco grisáceo a su lado.

Podía ver sus ojos negros como perlas y las hileras de dientes en forma de cono en su boca, recuerda.

No pareció objetar cuando extendí mi mano para tocar su piel resbaladiza y tensa.

Sin embargo, las cosas fueron difíciles al principio cuando Pan comenzó a estudiar a los delfines blancos chinos, ya que se sabía poco sobre su vida subacuática y no había fondos disponibles.

Tuve que salir al mar con los pescadores locales cuando salieron en sus pequeños botes de pesca, dice Pan. El viaje estuvo lleno de baches y vomité mucho.

Pan solo pudo vislumbrar su primer delfín después de tres días en el mar.

Para demostrar que la bahía de Sanniang era una base para los delfines blancos chinos y obtener fondos de la Universidad de Pekín para establecer un centro de investigación de la biodiversidad en el área, Pan tuvo que pensar en una idea.

Pidió a los funcionarios locales que lo ayudaran a ubicar los arrastreros en el área, ya que sabía que el contenido de sus redes atraería a los delfines.

Sin embargo, una vez que demostró su punto y construyó la instalación de investigación, Pan inmediatamente detuvo el proceso.

Los arrastreros dañan la estructura del fondo marino, lo que afecta negativamente a la vida marina, explica.

Mediante un proceso de prueba y error, Pan gradualmente logró localizar a los delfines hasta convertirse en un arte.

Inmediatamente antes o justo después de que la marea suba a su punto máximo, los bancos de peces se acercan a la costa y los delfines blancos los siguen, haciéndolos más fáciles de detectar, dice Pan.

Iba al mar un par de horas al día, entre 10 y 15 días al mes, y usaba cámaras digitales para tomar miles de fotos de los mamíferos marinos.

Tienes que captar el momento en que los delfines respiran, cuando sus espaldas emergen del agua, dice Pan.

Cada delfín blanco chino es único, desde el color de su piel y sus marcas hasta la forma de sus aletas dorsales.

La tarea de procesar las fotos fue tan enorme como meticulosa, dice Wei Meijiao, un trabajador de la instalación local de investigación de delfines blancos establecida por Pan.

Las diferencias entre los delfines más blancos son relativamente fáciles de detectar. Los grises, sin embargo, a menudo son tan difíciles de diferenciar que los científicos confían en el software para identificarlos, agrega Wei.

También deben realizar un seguimiento de cada delfín para calcular con precisión el número de habitantes. Al mismo tiempo, Pan también sugirió al gobierno local que los proyectos industriales locales se trasladen al oeste de la bahía para ayudar a mantener intactas las aguas costeras poco profundas, donde viven los delfines blancos.

El gobierno local también ha prohibido la pesca de arrastre a gran escala y la pesca excesiva en la zona.

Estos arreglos han ayudado a que el número de delfines blancos crezca de 100 en 2006 a alrededor de 230 en la actualidad.

Antes de que Pan recibiera fondos suficientes para comprar un yate para la instalación de investigación en 2012, su equipo confiaba en los pescadores locales para realizar un seguimiento del número de delfines blancos.

Los lugareños se habían dado cuenta de que el trabajo de Pan, en última instancia, beneficiaba sus propias vidas y lo llevaban regularmente al mar de forma gratuita. Quizás, lo que es más importante, su conciencia sobre la protección de los delfines blancos ha aumentado significativamente gracias al trabajo de Pan.

Todos los pescadores nos hemos dado cuenta de que debemos proteger a los delfines, dice Lin Sange, quien ha estado ayudando a Pan a controlar a los delfines blancos chinos durante más de una década.

Si los delfines se van, significa que no quedan peces aquí - y sufriríamos, agrega.

Lin suele ir a pescar en aguas más profundas con un par de pescadores dos o tres veces por semana, dependiendo del clima.

Su trabajo incluye registrar los sonidos que hacen los delfines blancos y tomar fotografías de ellos, así como medir la profundidad del mar.

Veo a los delfines nueve de cada diez veces, dice Lin.

Lin solía estar en el negocio de llevar turistas al mar para observar a los delfines, y se unió fácilmente a la causa de Pan cuando vio cómo los grandes arrastreros, la cría ilegal y la excavación de arena habían comenzado a afectar el hábitat del animal.

Actualmente, Lin y otros tres pescadores forman parte del equipo de Pan y el trabajo ha sido un trabajo de amor para todos ellos.

Vemos cosas diferentes cada vez, dice Lin.

A veces, ven delfines blancos chinos cargando a sus crías, mientras que en otras ocasiones se les puede ver participando en rituales cariñosos con sus parejas.

Las cosas también pueden volverse violentas cuando se pelean durante el noviazgo, dice Lin.

Todos esos pescadores han desarrollado un vínculo muy estrecho con los mamíferos marinos a lo largo de los años y creen que algunos de los delfines incluso los reconocen.

Se acercarán a nuestro barco como si estuvieran buscando nuestra protección cuando sean los más débiles en una pelea, dice Lin.

Nuestros corazones se rompieron cuando una vez vimos a algunos de ellos sangrar durante una pelea así.

Los cuatro pescadores reciben aproximadamente 2.000 yuanes (297 dólares) al mes por realizar el trabajo de protección de los delfines, y sus empresas familiares se han beneficiado de la mejora de la ecología marina.

Los delfines blancos chinos también han acercado a los pescadores a sus hijos.

Mi hijo trabaja fuera de casa y a menudo me llama y me pregunta por los delfines, dice Su Liuge, otro pescador del equipo de Pan.

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El hijo de Su a menudo trae amigos y colegas a casa para ver los delfines blancos de la bahía de Sanniang.

Si los delfines se van, es posible que mi hijo tampoco quiera volver, dice Su medio en broma.