El ex director ejecutivo de Chrysler, Lee Iacocca, falleció a los 94 años

El ex director ejecutivo de Chrysler, Lee Iacocca, falleció a los 94 años

En esta fotografía de archivo del 28 de marzo de 1990, el presidente de Chrysler Corporation, Lee Iacocca, se sienta en un auto deportivo Dodge Viper 1990 mientras el Chrysler en la gira de seis ciudades de los 90 hace una visita a Nueva York. AP

DETROIT - Lee Iacocca, el ejecutivo automotriz y maestro de ventas que puso al Mustang en la alineación de Ford en la década de 1960 y se convirtió en un héroe corporativo cuando resucitó a Chrysler 20 años después, murió en Bel Air, California. Tenía 94 años.



Dos ex ejecutivos de Chrysler que trabajaron con él, Bud Liebler, ex portavoz de la compañía, y Bob Lutz, ex jefe de desarrollo de productos, dijeron que un socio cercano de la familia de Iacocca les informó de la muerte el martes.



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En su carrera de 32 años en Ford y luego en Chrysler, Iacocca ayudó a lanzar algunos de los vehículos más vendidos y más importantes de Detroit, incluidos el monovolumen, los autos Chrysler K y el Ford Escort. También se pronunció en contra de lo que consideraba prácticas comerciales desleales de los fabricantes de automóviles japoneses.

Hijo de inmigrantes italianos, Iacocca alcanzó un nivel de celebridad igualado por pocos magnates del automóvil. Durante el apogeo de su popularidad en los años 80, fue famoso por sus anuncios de televisión y su eslogan pegadizo: Si puedes encontrar un coche mejor, ¡cómpralo! Escribió dos libros superventas y fue cortejado como candidato presidencial.



Pero será mejor recordado como el jefe de Chrysler que habla sin rodeos y que muerde puros y que ayudó a diseñar un gran cambio corporativo.

Liebler, quien trabajó para Iacocca durante una década, dijo que tenía una presencia más grande que la vida que llamaba la atención.

Aspiraba el aire de la habitación cada vez que entraba, dijo Liebler. Siempre tenía algo que decir. Él era un líder.



En los últimos años, Iacocca estaba luchando contra la enfermedad de Parkinson, pero Liebler no estaba seguro de qué causó su muerte.

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Recuerda que Iacocca podía condenar a los empleados si hacían algo que no le gustaba, pero unos minutos después sería como si nada hubiera pasado.

Solía ​​golpearme, a veces en público, recordó Liebler. Cuando la gente le preguntaba cómo podía soportar eso, Liebler respondía: Lo superará.

En 1979, Chrysler se hundía en una deuda de $ 5 mil millones. Tenía un sistema de fabricación inflado que estaba produciendo devoradores de gasolina que el público no quería.

Cuando los bancos lo rechazaron, Iacocca y el sindicato United Auto Workers ayudaron a persuadir al gobierno para que aprobara $ 1.5 mil millones en garantías de préstamos que mantuvieron a flote al tercer fabricante de automóviles nacional.

Liebler dijo que Iacocca es el último de una era de ejecutivos impetuosos y carismáticos que podrían producir resultados. Lee ganó dinero. Fue a Washington e hizo todas estas promesas locas, luego las cumplió, dijo Liebler.

Iacocca arrancó concesiones salariales al sindicato, cerró o consolidó 20 plantas, despidió a miles de trabajadores e introdujo automóviles nuevos. En los comerciales de televisión, admitió los errores de Chrysler pero insistió en que la empresa había cambiado.

La estrategia funcionó. Los blandos y básicos Dodge Aries y Plymouth Reliant eran asequibles, ahorraban combustible y tenían espacio para seis. En 1981, capturaron el 20% del mercado de automóviles compactos. En 1983, Chrysler devolvió sus préstamos gubernamentales, con intereses, siete años antes.

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Al año siguiente, Iacocca presentó la minivan y creó un nuevo mercado.

El cambio y la bravuconería de Iacocca lo convirtieron en una estrella mediática. Su Iacocca: An Autobiography, lanzado en 1984, y Talking Straight, lanzado en 1988, fueron los más vendidos. Incluso apareció en Miami Vice.

Una encuesta Gallup de enero de 1987 de posibles candidatos presidenciales demócratas para 1988 mostró que Iacocca era la preferida por un 14%, solo superada por el senador de Colorado Gary Hart. Continuamente decía que no a redactar la charla de Iacocca.

También durante ese tiempo, dirigió la Estatua de la Libertad-Ellis Island Foundation, presidiendo la renovación de la estatua, completada en 1986, y la reapertura de la cercana Ellis Island como museo de inmigración en 1990.

Pero en los años previos a su jubilación en 1992, las ganancias de Chrysler y la reputación de Iacocca flaquearon. Siguiendo el ejemplo de Ford y General Motors, emprendió una diversificación arriesgada en las industrias de defensa y aviación, pero no ayudó a los resultados finales.

Aún así, podría atribuirse el mérito de decisiones como la compra en 1987 de American Motors Corp. Aunque la adquisición de $ 1,5 mil millones fue criticada en ese momento, la marca Jeep de AMC se ha convertido en una mina de oro para Fiat Chrysler Automobiles ahora que aumentó la demanda de SUV.

Iacocca nació como Lido Anthony Iacocca en 1924 en Allentown, Pensilvania. Su padre, Nicola, se hizo rico en bienes raíces y otros negocios, pero la familia perdió casi todo en la Depresión.

Después de obtener una maestría en ingeniería mecánica en la Universidad de Princeton, Iacocca comenzó su carrera como aprendiz de ingeniería con Ford en 1946. Pero el extrovertido se aburrió rápidamente y dio el paso poco convencional de cambiarse a ventas.

Dijo que un punto de inflexión en su carrera se produjo en 1956, cuando era subdirector de ventas de la oficina de distrito de Filadelfia, que ocupaba el último lugar en ventas de Ford en todo el país. Iacocca ideó un plan de financiación llamado 56 por 56, según el cual los clientes podían comprar un Ford 1956 con un 20% de anticipo y pagos de 56 dólares al mes durante tres años. Las ventas del distrito se dispararon a lo más alto, y Iacocca fue ascendida rápidamente a un puesto de marketing nacional en la sede de la empresa en Dearborn, Michigan.

Para 1960, a los 36 años, Iacocca era vicepresidente y gerente general de la división Ford.

Éramos jóvenes y arrogantes, recordó en su autobiografía. Nos veíamos a nosotros mismos como artistas, a punto de producir las mejores obras maestras que el mundo jamás había visto.

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El primer estallido de fama de Iacocca se produjo con el debut del Mustang en 1964. Había convencido a sus superiores de que Ford necesitaba el cupé elegante y asequible para aprovechar el creciente mercado juvenil.

Rompió con la tradición al lanzar el automóvil en abril en lugar de en otoño. Ford invitó a los periodistas a un rally de Mustang de 70 coches desde Nueva York a Dearborn, que generó una gran publicidad. El coche apareció en las portadas de Time y Newsweek la misma semana.

En 1970, Iacocca fue nombrado presidente de Ford e inmediatamente emprendió una reestructuración para reducir costos mientras la compañía luchaba con la competencia extranjera y el aumento de los precios de la gasolina. La relación de Iacocca con el presidente Henry Ford II se volvió tensa y, en 1978, Ford despidió a Iacocca. Henry Ford II luego describió a Iacocca como un hombre de productos extremadamente inteligente, un súper vendedor que era demasiado engreído, demasiado egocéntrico para poder ver el panorama general, según las transcripciones de entrevistas publicadas por The Detroit News.

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Iacocca se rió por última vez. Fue fuertemente cortejado por Chrysler, y ayudó a cimentar su cambio en la década de 1980 al presentar las exitosas minivans Dodge Caravan y Plymouth Voyager.

En julio de 2005, Iacocca volvió a las ondas como el lanzador de Chrysler, incluido un anuncio memorable en el que jugaba al golf con el rapero Snoop Dogg.

A Chrysler no le estaba yendo bien. En su libro de 2007 ¿Adónde se han ido todos los líderes? Iacocca criticó la venta de Chrysler en 1998 a la alemana Daimler AG, que destruyó gran parte de Chrysler para reducir costos.

Cuando comenzó la recesión, las ventas empeoraron y pronto Chrysler pidió un segundo rescate del gobierno. En abril de 2009, se declaró en quiebra.

Me duele ver a mi antigua compañía, que ha significado tanto para Estados Unidos, contra las cuerdas, dijo Iacocca.

Chrysler salió de la protección por quiebra bajo el control del fabricante de automóviles italiano Fiat. En una entrevista de 2009 con The Associated Press, instó a los ejecutivos de Chrysler a cuidar a nuestros clientes. Eso es lo único sólido que tienes.

Iacocca también participó activamente en años posteriores en la recaudación de dinero para combatir la diabetes. Su primera esposa, Mary, murió por complicaciones de la enfermedad en 1983 después de 27 años de matrimonio. La pareja tuvo dos hijas, Kathryn y Lia.
Iacocca se volvió a casar dos veces, pero ambos matrimonios terminaron en divorcio. / ee